貴重な体験


 今回は沖縄に住む兄の家に泊めてもらった。そして兄の仕事を手伝ったお礼にと、僕のために丸1日を割いて沖縄観光へと案内してくれた。実家や親類へのお土産を買いに行ったり、その上めちゃくちゃ天気が良かったので石川町にある「ビオスの丘」までへと足を伸ばしたりした。
 さらに「とても変わった体験をさせてあげる」と言って案内してくれたのが、巷でも有名な琉球紅茶の仕掛け人「沖縄ティーファクトリー」だった。それも僕が、兄からのお土産にもらっている琉球紅茶「サンセットティー」の大ファンだったからという理由で連れて行ってくれたのだ。

 沖縄ティーファクトリー社長「内田智子」氏 自らがセッティングしてくれているのは「紅茶のティスティング」という、ちょっと普通の所では体験できないもの。
 二人の話を聞いていたら、もともと社長が今の会社を興す前、十数年前に沖縄に移り住んで来た際、たまたま今の兄の住んでいる家のすぐ近くで、その頃からの付き合いだと言う。そして今は海外留学している娘さんが、まだ小学生だった時分には兄の家に入り浸って遊んでいたらしい。それで今回は兄が夕食をご一緒にという約束の時間前に準備して待っていてくれたとのこと。有り難い事です。二人に感謝。

 前から不思議に思っていたので「なぜ沖縄で紅茶?」と尋ねてみた。すると沖縄本島の位置は「アッサムティー」の生産国インドのアッサム地方と緯度的にほぼ同じ。日本国内で唯一紅茶を生産できる位置にあり、様々な要因が重なり「沖縄で紅茶が生産できる」という確信を得て農家さんを説得、協力しながら今に至るのだそうな。
 後で調べたら、明治時代に沖縄で紅茶を生産し輸出していた時期も有ったらしい。考え様によっては「失われた 100年」を取り戻す作業だとも言えるのだろうか。

 そして「紅茶ティスティング」の開始。正直、僕に紅茶の違いが解るのかどうか不安ではあったのだけど、それは杞憂に終わった。その際に頂いたのが、今年出来上がったばかりの琉球紅茶「月夜のかほり」とても不思議な紅茶で、おそらくは目隠しされて出されたとしても、僕でも直ぐにわかるであろう、すばらしい特徴のある紅茶だった。
 そして、それがまためちゃくちゃ旨い紅茶なんだわ、実際。
でもって、後で値段を調べて気が遠くなりそうだったけど…
(もっとも理由は、話を先に聞いていたから納得もできるんだけどね。)

 僕にでも解る、このすばらしく旨い沖縄県産の「琉球紅茶」が世界中で認められて、世界の紅茶産出地に沖縄が加わる事になると、実に 100年ぶりの原産国の追加となる快挙なのだそうな。
 三大紅茶産出国であるインド、スリランカ、中国に続く日本が紅茶生産国の仲間入りをするってことは、話を聞いている僕でもワクワクするような出来事で、ここまでされるまでのご苦労は、僕にはとても想像に余るのだけれども「我が侭に好きな事をさせてもらっているだけ」と何気なしに話す姿に、あたかも紅茶の香りのような凛とした清々しさを感じました。本当にすばらしい。

 今回の沖縄訪問では、実際にこういった方々と友人であるという兄を今更ながら見直してしまいました。だからと言って、彼が僕の兄である事には変わりなく、僕自身の兄に対する態度が変わる訳でもない。とはいえ、それだけでもメチャクチャ嬉しくなってしまっただけだったりする。僕が自慢するこっちゃないんだけどね、でも嬉しい。
 それでいて、僕が自分を小さく感じたり、引け目を感じたり、兄を羨ましく思ったり、嫉妬したり、そういった感情が全く生じない事にも自分が不思議。ただ素直に「嬉しかった」だけっていう自分の心が嬉しい。

 紅茶ティスティングで分かった事。僕は、軽い紅茶が好みだということ。まったく同じ事が珈琲の好みにも言える事なんだけど 1日に気楽に何杯も飲める上に、ビスケット等のお茶菓子を必ずしも必要としない。砂糖やミルクを入れても楽しめる素直さを持つ上に、砂糖やミルクに負けないような資質を持った紅茶が好きだって事だった。
 つまり緑茶みたいにして紅茶を楽しみたいって事だったのだ。そのくせ、砂糖やミルクを入れても楽しめる、ちょいとばかり欲張りな性格なので、それにぴったりな紅茶が、実に琉球紅茶「サンセットティー」だったのは、以外でも何でも無く、妙に納得したものだった。

 それにしても琉球紅茶「月夜のかほり」の香りと味は、これまた特筆物である。あんな紅茶があるものか、と、正直、驚きと期待と誇りが、複雑に混ざり合った気分にさせてくれた「琉球紅茶」

 世界中に自慢できる本当に素晴らしい紅茶だと、確かに僕もそう考えます。

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