沖縄から買ってくる品


 僕が沖縄に行ったなら必ず買ってくる品が有る。学生だった 30年前から、ずっと同じ品を買っ帰って来ている。もちろん、その時々で変化している品もあるけれど、これだけは変わらずに買ってくる品である。そして今回も、また帰って買って来た。
 僕が必ず買って来るのは、次の 2種類の品。見つからなかったら方々を探しまわってでも買ってくる。ただ、それだけ「大好きな物」って、だけの話なんだけど。

  •  A&Wの「ルートビア」
  •  沖縄産「鍋はだ」の黒砂糖

 今回からは、これに新垣さんちの「ちんすこう」が加わった。これは沖縄に住んでいる兄が 8年ほど前に親類縁者一同にお土産として買って来て以来、実家では大人気の商品である。今回、沖縄に住む友人に聞いてみても、ここの「ちんすこう」が一番旨いと評判だった。
 僕が学生だった頃に買って帰った「ちんすこう」は、ただ「甘い」だけ。それも「甘過ぎる」お菓子で、おまけに油脂が多く、その上もろく崩れ易く、とても美味しいとは言えなかったのだが…

 しかし、この新垣さんちの「ちんすこう」を食べてからは、その記憶が一変で吹き飛んでしまった。香ばしい香りと上品な甘さ。口に含めば、ほろほろと崩れる適度な堅さ。このお菓子と「琉球紅茶」を一緒に飲んだら、とても幸せな気分が味わえる。僕は元が単純だから旨い物を食べるだけで、とても幸福な気分にさせてもらえる「幸せ体質」なのである。最近では「塩ちんすこう」という製品も人気らしい。

 絶対に外せないのが沖縄名産の黒砂糖である。それも、さときびの絞り汁を大釜で煮詰めて作られる昔ながらの製法でしか作り得ない「なべ糖」という商品。あるいは「釜はだ」とも言われている。
 もともと生産量がとても少ないから、この商品を取り扱っている店は少ない。特に沖縄本島では「さとうきび」生産が減少し、製糖業者が激減してから、全くと言っていいほど見かけなくなってしまったという。

 前回の 20年前は、僕が学生の頃から買っていた露天商のお婆ちゃんがご健在で店がまだ有ったから簡単に買えたのだけれども、今回は手に入れるのに苦労した。第一に、当時から在ったお婆ちゃんと小母ちゃんの露天商が無くなっていた。露天商の代替わり、入れ替わりで、すっかり変わってしまっていた事が原因。
 黒砂糖を専門に取り扱っている店で尋ねても「離島にでもいかなくっちゃ無いと思うよ」とまで言われて、諦めかけていたのだけれど、今回は偶然にも「釜はだ」を見つける事が出来たので、とてもラッキーだった。黒砂糖を諦めて、学生の頃から行っていた輸入菓子の土産物を買いに入った、隣同士に並んだ「キラク大城」と「キラク花城」の店内で見つけた時は、思わず声を上げてしまったのだ。

 これを今年 87歳になる実家の父がものすごく喜んでくれた。もともと甘い物が好きな父なのだが、40年ほど前に沖縄土産に頂いた黒砂糖の味が忘れられず、琉大の学生だった僕が実家に帰省する度に、必ず買って来るようにと頼まれていたくらいだったのだから。
 ブロックタイプの黒砂糖と違うのは、黒砂糖特有の「渋味」や「苦味」が大幅に少ない点にある。商品名にもなっているが、さとうきびを大釜で煮詰めた際に、最後に鍋の縁に残る固まった黒砂糖だから、より多くの糖成分が煮固まっており、その分だけ不純物が少ないためと考えられるけれど、残念ながら詳しい事は知らない。もともと生産過程での残り物である上、出来る量も少な過ぎて商品にならないという理由で、製糖業者のお茶請け菓子として内部で消費されていたものらしい。そのため、今でも流通量は少ないという。「幻」とまでは言わないけれどね。

 それから、沖縄で学生の頃に初めて体験した「不思議な味のする飲み物」として、僕の沖縄の原体験とも言える商品「ルートビア」がある。飲み続けている間に「癖」になり、やがて「病みつき」になってしまった…
 国内では沖縄にしかない A&Wというハンバーガーショップで専門に取り扱っている商品で、アメリカ国内ではごく普通に流通してい飲料品らしい。以前、海外出張でアメリカ西海岸に行った際、店で簡単に手に入ったのを覚えている。確か横浜にも取り扱っている商店が有ると聞いて、静岡に住んでいた頃に川崎出張の際、わざわざ買いに行ったような記憶があるが…
 これは北谷にあるイオンで買って来た品。今回 6本をリックに詰めているのを見て、兄が呆れていたっけ。
(本音を言うと「もう少し買ってくれば良かった」とか思っていたり…)

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